Iniciar un negocio como consultor de código abierto

Los desarrolladores de software que quieren ganarse la vida con el código abierto a menudo consideran convertirse en consultores independientes. Este consejo de dos desarrolladores exitosos puede ayudarlo a comenzar.

Después de una larga ausencia, dos amigos programadores se conocieron en una fiesta. Uno declaró con orgullo: "¡Me he dedicado a mi negocio como consultor informático!" El otro miró su tarjeta de presentación, con la tinta apenas seca en "John Smith & Associates". Y preguntó: "¿Cuándo te despidieron?"

Escuché ese chiste por primera vez (¿es un chiste?) En la década de 1980, cuando me volví activo en el Foro de consultores informáticos de CompuServe. Es igualmente cierto hoy. Se necesita más que una tarjeta de presentación y un sitio web para convertirse en consultor, un consultor real, no alguien que se esfuerza por generar ingresos mientras busca un "trabajo real", y pocas de esas reglas han cambiado. Pero vale la pena repetir muchos de los conceptos básicos (me gustaría tener un dólar por cada vez que respondo: "¿Debo cobrar a los clientes por el tiempo de viaje?"), Especialmente cuando la economía nos obliga a reevaluar lo que queremos hacer con nuestras vidas.

Esa es una de las razones por las que la conferencia Open Source Bridge de la semana pasada, celebrada en Portland, Oregón, tuvo más de una sesión sobre el negocio del código abierto. Brian Jamison, quien fundó Open Sourcery en 2004 (ahora con 24 personas), habló sobre "Cómo ganarse la vida con el código abierto sin contratar inversores o vender su alma", y Nate Aune compartió "Cómo construir una consultoría de software de código abierto exitosa company "basada en sus experiencias con Jazkarta, la empresa del área de Boston que fundó en 2004, que ahora emplea a tres personas a tiempo completo y diez subcontratistas.

Reiteraron muchos de los mismos puntos, la mayoría de los cuales tenían menos que ver con la gestión de una empresa de código abierto que con las reglas de Computer Consulting 101. Eso tiene mucho sentido, ya que su área de especialización es irrelevante si no puede comercializar o pagar sus facturas a tiempo. Así que podría escribir una publicación de blog completa sobre "las 19 cosas que debe saber antes de colgar su guión de consultoría" (y con cualquier provocación, lo haré), como aceptar la crisis, por qué no escuchar a sus amigos y familiares, y encontrar una manera de diferenciar su negocio de los demás.

Pero quiero centrarme en los puntos que estos chicos hicieron sobre ganarse la vida con el código abierto. O te pondrás de mal humor, ya que eso es lo que prometí en el título.

Un atributo único de operar un negocio de código abierto, por ejemplo, es que los clientes potenciales a menudo piden a los consultores que defiendan las opciones de código abierto. "Conozca el FUD [miedo, incertidumbre y duda]. Amo el FUD", aconseja Jamison, quien dice que estas personas repiten las inexactitudes que escuchan de otros proveedores. Pero no discuta los méritos técnicos; eso es un esfuerzo inútil. En cambio, sugiere, "Pídales que hagan la misma pregunta de la pregunta cerrada que están considerando". Es decir, su cliente potencial podría preguntar: "¿Cómo puede usar un sistema de administración de contenido de código abierto [CMS]? ¿No se preocupa por la seguridad?" probablemente porque uno de sus competidores lo agitó como una bandera roja. Sugiera al cliente que le pregunte al otro proveedor: "¿Cómo sabe que los productos queEl uso es seguro, cuando nadie más que el proveedor lo está mirando ”, dice Jamison.“ Por lo general, el código abierto gana, ¿qué sabes? ... [Este método] simplemente soluciona el problema ".

Eso no significa que deba ignorar lo que está sucediendo en los círculos de software propietario. "Te conviene interactuar con los Microsofties que beben Kool-Aid", dice Jamison. Primero, porque "A veces su tecnología patea traseros". Y también porque debes entender dónde están sus puntos débiles y sus frustraciones. Puede utilizar esas frustraciones de la competencia en su propio marketing; "Déjelos en una conversación", agrega Jamison.

Tradicionalmente, los consejos sobre "cómo comercializar" enfatizan la creación de redes y las referencias de boca en boca. Eso también es cierto para los desarrolladores de código abierto, por supuesto, porque las recomendaciones de clientes satisfechos son siempre la mejor manera de obtener otras nuevas. Sin embargo, hay algunos recursos de marketing que son peculiares de la comunidad de código abierto, o al menos se enfatizan en los círculos de código abierto: la comunidad misma. Debido a que las comunidades de código abierto fomentan la conversación y la colaboración, su presencia como un recurso autorizado, útil y con conocimientos puede impulsar los negocios a su manera.

Aune recomienda que ofrezca charlas de forma gratuita, lo que puede generar interés en lo que está haciendo. Por ejemplo, ha dado varias charlas sobre "Cómo utilizar Plone para organizaciones sin fines de lucro" que le llevaron a trabajar mucho. Pero, señala, las pistas no provienen necesariamente de las personas que asistieron a la charla o de aquellos a quienes les entregó tarjetas de presentación. "En lo que pasas el tiempo es lo que te volverá", dice. Esa premisa de "hacer negocios compartiendo su conocimiento" no es exclusiva del código abierto, es la forma en que hice la transición de consultor informático a escritor, pero (mi observación aquí) es aún más significativa para un consultor de código abierto que ha para demostrar experiencia. "Si eres emprendedor y no tienes un blog ... hazlo de inmediato", dice Aune.

Es importante ser un ciudadano de código abierto con buen comportamiento, ser parte de un ecosistema más amplio incluso cuando compite con otros desarrolladores de código abierto que también trabajan con las mismas tecnologías. "Trabajamos juntos, pero cada uno de nosotros debe hacer su parte para mantener la comunidad sana y viva", enfatiza Aune. Así que escriba documentación, sirva en la pizarra para su proyecto, organice grupos de usuarios, contribuya con el código.

Aune también sugiere que, tan pronto como pueda pagarlo, debe patrocinar un sprint u otra actividad comunitaria, y obtener el logotipo de su empresa en el programa del evento. "He estado en unos 20 sprints. Es uno de los aspectos más interesantes de ser parte de una comunidad de código abierto", dice. Otras ventajas: es una excelente manera de reclutar contratistas y encontrar las personas adecuadas para contratar, ya que ves cómo las personas trabajan en una intensa sesión de codificación, en el transcurso de unos días, y ves cómo interactúan con los demás. Más del 70% de los que ha reclutado son personas que trabajaron en un sprint. "Quién sabe, en el próximo sprint, es posible que te esté buscando.

Pero no tienes que hacerlo completamente solo. En Portland, Oregon, por ejemplo, hay una organización llamada Portland Open Source Software Entrepreneurs, a la que pertenece Jamison. Si no hay nada igual en su área, comience uno. Pero no tiene por qué ser específico del código abierto. Aune se unió a la Asociación de Consultores Informáticos Independientes cuando comenzó, e informa que las lecciones que aprendió de otros consultores con más experiencia marcaron una gran diferencia.

Parece ser una marca de distinción tanto para Jamison como para Aune que, en palabras de Jamison, "Bebemos nuestro propio champán". Es decir, ambas empresas construyeron su infraestructura en código abierto y trabajan duro para usar solo software de código abierto. Hay algunas excepciones; Aune, por ejemplo, ejecuta QuickBooks porque eso es en lo que insiste su contador. Otro beneficio del uso de aplicaciones comerciales de código abierto, por supuesto, es que son gratuitas, y todas las empresas emergentes tienen problemas de efectivo.

Hablando de efectivo ... "Las personas de código abierto pueden sentirse incómodas con las 'ganancias'", dice Jamison, incluso cuando están dirigiendo un negocio. Pero, explica, lo que queremos decir es que la codicia, no el lucro, es la antítesis de la filosofía del código abierto. "La ganancia es buena, la codicia es mala". Está bien ser tacaño, enfatizó; de hecho, probablemente sea necesario. En opinión de Jamison, cuanto más agradable es la oficina, menos posibilidades de éxito tiene una startup. "Las mesas plegables son una buena señal", agrega, y sugiere que cualquier nuevo negocio de consultoría se quede en sus "pésimas" oficinas hasta que esté listo para salir por las puertas. "Esa economía ahora está incorporada en nuestra empresa, y si ha tratado con nosotros, lo sabrá", dice Jamison.

A cada consultor nuevo se le ofrecen oportunidades que deberían rechazarse, señala Jamison. Podría deberse a que ese trabajo de consultoría temprana conduciría a una especialización que no le interesa; si escribe una aplicación para iPhone, siempre será calificado como el chico de la aplicación para iPhone. Tienes que aprender a decir no, no importa lo difícil que sea hacerlo, dice Jamison. Diga no a las ofertas para trabajar por la equidad del sudor, el alcance de los clientes y la reducción de su precio. Y en términos de código abierto: "Tenemos que decir No a trabajar con tecnología de Microsoft", agrega. "No iniciamos esta empresa para trabajar con la maldita tecnología de Microsoft".

Estas sugerencias son adicionales a los conceptos básicos de Consulting 101, por supuesto, y hay mucho que aprender solo en ese dominio. Pero siento que las sugerencias de Aune y Jamison ofrecen consejos útiles para cualquier desarrollador de código abierto que se pregunte cómo sería salir y comenzar su propio negocio. ¿Tiene sugerencias adicionales para compartir?

Esta historia, "Cómo iniciar una empresa como consultor de código abierto", fue publicada originalmente por JavaWorld.