Cómo Oracle v. Google podría cambiar el desarrollo de software

Oracle v. Google se ha abierto camino en los tribunales durante una década. Probablemente ya haya escuchado que el caso legal de alto perfil podría transformar la ingeniería de software tal como la conocemos, pero como nunca parece suceder nada, es perdonable si tiene el hábito de desconectarse de las noticias.

Podría ser el momento de volver a sintonizarnos. La última versión del caso será escuchada por la Corte Suprema de EE. UU. En la temporada 2020-2021, que comenzó esta semana (después de haber sido rechazada debido a preocupaciones por el coronavirus). La decisión del tribunal más alto del país no se puede revocar y es poco probable que se revoque, por lo que, a diferencia de las decisiones anteriores a nivel de los tribunales de distrito y de circuito, se mantendría para siempre. Y mientras se escucha el caso en los EE. UU., La decisión afectaría a toda la industria tecnológica global.

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En caso de que no haya leído ninguno de los artículos de los 10 años, aquí hay un repaso. En su demanda, Oracle afirma que el uso de API de Java por parte de Google en su sistema operativo Android constituye una violación de derechos de autor porque Google nunca recibió una licencia de Java. Como tal, Oracle v. Google trata la cuestión de si las API son protegidas por derechos de autor y, de ser así, si su uso en aplicaciones de software constituye un "uso justo" según la ley.

Es una pregunta fundamental para los desarrolladores de software y toda la industria del software. Reimplementar las API es el pan y la mantequilla de la ingeniería de software, y si Oracle gana, cambiará drásticamente la forma en que trabajan los desarrolladores. Pero, ¿cómo sería exactamente ese cambio y qué significaría para su trabajo dentro de la industria del software? Aquí hay una breve vista previa del impacto potencial.

Qué significarían las API de redacción publicitaria

La mayoría de las mejores prácticas de desarrollo de software moderno se basan en la reimplementación de API. En un mundo donde SCOTUS gobierna a favor de Oracle, los desarrolladores tendrían que cambiar la forma en que construyen nuevo software. Pero los cambios no se detendrían ahí. El impacto de una decisión a favor de Oracle se propagaría por toda la industria del software.

Más empresas intentarán monetizar sus API

Uno de los efectos más inmediatos de una decisión a favor de Oracle sería permitir a las empresas monetizar sus API. Probablemente lo harían cobrando tarifas de licencia por las API, como ya lo hacen muchas empresas por el software SaaS.

A primera vista, las licencias pueden parecer una fuente de ingresos atractiva, especialmente para empresas con API enormemente populares (por ejemplo, las API S3 de Amazon). Sin embargo, es poco probable que muchas empresas paguen por licencias API. Si bien una API ayuda a la compatibilidad, lo que realmente importa es el código que implementa detrás para hacer las cosas. Esa es la "salsa secreta" de su empresa y la forma en que se diferencia de la competencia. En ese sentido, pagar por las API no agregará una ventaja competitiva y probablemente no valdrá la pena a largo plazo.

En cambio, la mayoría de las empresas probablemente modificarán su código lo suficiente como para hacer que sus API sean "diferentes" según la ley de derechos de autor, aunque ese código hará esencialmente lo mismo que antes. Esto podría ahorrarle dinero a las empresas de software, pero crearía problemas de compatibilidad a largo plazo.

También es posible que algunas empresas con API populares opten por convertirlas en código abierto. Hay muchas ventajas en que su protocolo propietario sea el estándar de la industria, incluso si no gana dinero directamente con él. Sin embargo, las empresas preocupadas por los litigios o las tarifas de licencias futuras podrían desconfiar de usar cualquier API sin alteraciones.

El software será menos compatible

Es más difícil hacer que diferentes piezas de software funcionen juntas cuando todas se ejecutan en un código propietario único en lugar de un único estándar universal. El mismo principio se aplica fuera del software: es por eso que se instala una toma de corriente estándar en las paredes de todos, en lugar de una toma diferente según la compañía eléctrica.

En un mundo donde las API tienen derechos de autor, las aplicaciones no funcionarían juntas tan bien. Cambiar de un proveedor de SaaS a otro significaría ajustar su código para que coincida con sus API únicas, un proceso tedioso y laborioso. Este cambio también haría que sus habilidades como desarrollador fueran menos portátiles. Tendría que aprender un nuevo conjunto de API cada vez que cambiara de trabajo en lugar de aplicar su conocimiento existente de los estándares de la industria.

Competir con empresas de software establecidas será más difícil

Los derechos de autor de las API convertirían a las empresas que las convierten en guardianes que pueden decidir quién usa sus API más valiosas. La industria de la tecnología es muy competitiva y algunas empresas pueden negar el acceso a otras solo para hacerles la vida más difícil. O bien, las empresas podrían negar el acceso a la API a cualquier persona con la que no estén de acuerdo, políticamente o de otra manera, abriendo otro conjunto de problemas.

Además, la falta de API de código abierto haría que los operadores establecidos fueran mucho más difíciles de desalojar. En este momento, si una empresa no está brindando un gran servicio detrás de su API, un advenedizo puede ingresar fácilmente al mercado con un mejor servicio y usar la misma API para hacer que ese servicio sea compatible con el software existente, asegurando una adopción simple. Con los derechos de autor de la API, eso se pierde. Las empresas tendrían que realizar cambios importantes en la infraestructura para adoptar la nueva solución.

Un indicio del futuro

La mayoría de nosotros en el mundo de la tecnología estamos apoyando una victoria de Google, que preservaría el status quo del desarrollo de software. Afortunadamente, las cosas parecen bastante esperanzadoras. En mayo, SCOTUS ordenó informes complementarios de Oracle y Google detallando el estándar de revisión aplicado para determinar el uso justo en el juicio con jurado del tribunal de distrito original. (El tribunal de distrito falló a favor de Google, pero esa decisión se anuló posteriormente en una apelación en el tribunal de distrito federal).

La solicitud de los jueces puede ser una señal de que SCOTUS está considerando un punto de vista presentado en amicus briefs por el Software Freedom Law Center (SFLC), entre otros, que argumenta que la corte de apelaciones que anula un fallo del jurado sobre el uso justo es inconstitucional bajo la Séptima Enmienda. Seguir esta línea de argumentación permitiría a SCOTUS resolver el caso basándose en una cuestión de procedimiento relativamente simple. El tribunal evitaría ahondar en las complejidades técnicas del desarrollo de software, y no sentaría ningún precedente sobre cómo deberían interpretarse las API a la luz de la ley de derechos de autor.

Sin embargo, a pesar de estas sugerencias, no sabremos realmente el resultado hasta que SCOTUS resuelva el caso el próximo año. Sería prudente que todas las empresas de software se preparen para la posibilidad de que Oracle gane y las API tengan derechos de autor. Eso no significa que tenga que comenzar a reescribir las API existentes de sus aplicaciones ahora, pero tendría sentido establecer un plan para hacerlo de manera rápida y eficiente si fuera necesario. Mientras tanto, todo lo que podemos hacer es esperar.

Hannu Valtonen es cofundador y director de productos de Aiven, un proveedor de plataforma de datos en la nube que opera bases de datos de código abierto administradas, transmisión de eventos, caché, búsqueda y soluciones gráficas para clientes de todo el mundo. 

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